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martes, 29 de mayo de 2018

El hombre más rico del mundo propone llevar las fábricas a la Luna para salvar la Tierra

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El hombre más rico del mundo, Jeff Bezos, fundador y director ejecutivo del gigante Amazon, dice que su empresa espacial Blue Origin trabajará con la NASA y la ESA para crear un asentamiento en la Luna.

Incluso si Blue Origin no puede lograr asociaciones público-privadas, Bezos hará lo que sea necesario para que sea así. Su pronóstico es que la Luna es el sitio ideal para descongestionar industrialmente a la Tierra y preservarla como hábitat para los humanos, según explicó durante una charla en la Conferencia Internacional de Desarrollo Espacial, celebrada el pasado fin de semana en Los Ángeles.

En el corto plazo, el objetivo de Blue Origin es reducir el costo de acceso al espacio, inicialmente con su nave espacial suborbital New Shepard y luego con su cohete New Glenn de clase orbital en la década de 2020.

A largo plazo, la visión de Bezos es allanar el camino para que millones de personas trabajen en el espacio. Esas personas simplemente podrían vivir y trabajar en asteroides ahuecados, un concepto que fue propuesto décadas atrás por Gerard K. O'Neill, un físico de Princeton cuyas ideas sobre el asentamiento espacial alimentaron la pasión de Bezos por alcanzar este frontera final.

La forma en que Bezos lo ve, moviendo la industria pesada a puestos espaciales impulsados por energía solar es la única manera de garantizar que nuestro planeta pueda hacer frente a la creciente demanda de energía y al estrés que la población en crecimiento supondrá en el medioambiente de la Tierra.

"Tendremos que dejar este planeta", dijo Bezos, citado por Geek Wire. "Vamos a dejarlo, y va a mejorar este planeta. Vamos a ir y venir, y las personas que quieran quedarse, se quedarán".

La Tierra será dividida en zonas para uso residencial e industrial ligero, mientras que la industria pesada se moverá fuera del planeta y será alimentada por energía solar 24 horas al día, 7 días a la semana, dijo.

"La Tierra no es un muy buen lugar para la industria pesada. Es conveniente para nosotros en este momento", dijo Bezos. "Pero en un futuro no muy lejano, estoy hablando de décadas, quizás 100 años, comenzará a ser más fácil hacer muchas de las cosas que hacemos actualmente en la Tierra en el espacio, porque así tendremos mucha energía".

«Como si alguien lo hubiera preparado»

Durante su intervención, Bezos defendió la utilidad de la Luna para estos planes, porque está convenientemente ubicada, accesible en solo un par de días con el cohete correcto. Los científicos han determinado que tiene depósitos de hielo de agua cerca de los polos que podrían convertirse en agua potable, aire respirable y propulsores para cohetes recargables. "Es casi como si alguien nos hubiera preparado esto", dijo Bezos.

Para facilitar el regreso a la luna, Blue Origin tiene un módulo de aterrizaje lunar en los tableros de dibujo que está diseñado para poder entregar 5 toneladas de carga a la superficie lunar. Eso es lo suficientemente fuerte como para ser utilizado para transportar personas, y con suficiente apoyo, podría comenzar a volar a mediados de la década de 2020.

Blue Origin ha propuesto construir su módulo de aterrizaje Blue Moon bajo los términos de una asociación público-privada con la NASA. "Por cierto, haremos eso, incluso si la NASA no lo hace", dijo Bezos. "Lo haremos eventualmente. Podríamos hacerlo mucho más rápido si hubiera una asociación".

Cinco consejos para tener una flora intestinal saludable

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La flora intestinal o microbiota es el conjunto de bacterias que viven en nuestro tracto digestivo, las cuales tienen una función vital para el ser humano. Gracias a estas bacterias podemos digerir y asimilar los alimentos que comemos. Precisamente la influencia de estas bacterias en nuestra salud es el último tema de investigación molecular y biomédica. Muchas enfermedades, desordenes o trastornos como la diabetes, el sobrepeso, las alergias, el cáncer de colon, el síndrome del intestino irritable, la depresión o incluso el autismo se relacionarían con desequilibrios en nuestra microbiota.

El 29 de mayo se celebra el Día Mundial de la Salud Digestiva, una fecha para promover la salud del aparato digestivo entre la población e incrementar el conocimiento sobre los desórdenes gastrointestinales. Factores como la nutrición, el estrés, el tabaco y la inactividad física son determinantes a la hora de tener un sistema digestivo saludable. Por eso, estos 5 consejos te ayudarán:

1. Consume alimentos con acción prebiótica, es decir alimentos que aporten fibra


La fibra sirve de alimento para las bacterias intestinales y las personas que tienen un consumo alto en fibra tienen un menor riesgo de padecer enfermedades relacionadas con la dieta. Éste fue el resultado del estudio "Investigación prospectiva europea sobre el cáncer y la nutrición", que fue realizado por más de 500.000 participantes. La investigación demostró que el alto consumo de fibra reduce el riesgo de cáncer de colon. La Sociedad Española de Nutrición Comunitaria (SENC) recomienda ingerir de 25g a 30g de fibra dietética como la cantidad deseable al día. Para llegar a ese objetivo, se recomienda seguir una dieta rica en verduras, frutas, cereales integrales, legumbres y frutos secos, como por ejemplo las nueces. Una dieta basada en vegetales aporta una mayor sensación de saciedad, apoya nuestra digestión y tiene una influencia positiva en nuestro colesterol, así como en los niveles de glucosa en sangre.

2. Consumir alimentos que tengan efectos positivos en tu microbioma


Recientemente científicos de la Universidad de Múnich revelaron los efectos positivos de consumir 43 gramos nueces al día en la composición y variedad de la flora intestina. Las nueces modificarían el microbioma intestinal aumentando la cantidad de bacterias digestivas que conducen a una flora intestinal saludable. Adicionalmente, según ha mostrado un nuevo estudio publicado en el Journal of Nutrition demuestra que el consumo de nueces aumentaría la cantidad de bacterias probióticas buenas en el intestino y las que producen butirato. Este metabolito es un tipo de ácido beneficioso para las vellosidades intestinales y para las células del colon; también ayuda a la absorción de nutrientes, es decir a tener una mayor digestibilidad, a aumentar el sistema inmunitario local y a la prevención del cáncer de colon. Lo que hace de este fruto seco, un snack perfecto para consumir entre horas o un añadido para tus menús diarios.

3. Bebe de 1,5 a 2 litros de agua diarios


La hidratación es vital, el cuerpo humano necesita una gran cantidad de agua para poder digerir la fibra. Como regla general, se deben tomar de 1,5 a 2 litros de agua por día, aunque depende de diversos factores como el calor y/o la actividad física. El miedo de consumir agua en exceso resultaría infundado, ya que, si esto ocurriera, nuestros riñones se encargarían de eliminar este excedente de agua.

 4. Ingiere probióticos, a través de alimentos fermentados


Las bacterias del ácido láctico como los lactobacilos y las bifidobacterias tendrían un efecto positivo sobre la flora intestinal, ya que aumentarían el número de estas bacterias. Los ácidos lácticos los encontraríamos en alimentos fermentados como los productos lácteos (el yogur natural, el kéfir…), el chucrut o el té kombucha.  

5. Muévete y realiza ejercicio físico de forma habitual


Una caminata después de la comida puede ser beneficiosa para la salud, asimismo una actividad física diaria moderada, de 30 a 60 minutos – principalmente deportes aeróbicos como caminar, nadar, correr o ir en bicicleta-, ya que ayudaría a estimular la actividad intestinal. Estos son los resultados de un estudio irlandés que mostró que los atletas tenían una flora intestinal más diversa.

El coche eléctrico y sus baterías tienen un gran problema: la guerra por el cobalto

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No cobalto no party. Esta es la realidad a la que se enfrentan los fabricantes de coches que quieran abrazar definitivamente la electrificación. La Federación de Industrias Alemanas lo lleva advirtiendo desde hace bastante tiempo: se acerca una escasez de materias primas ante una demanda que crece más rápido que la capacidad de producción.

Más del 60 % del cobalto proviene de la República Democrática del Congo (RDC), donde los temores sobre la inestabilidad política y los desafíos del abastecimiento ético se combinan para poner en peligro el suministro. Sin cobalto, cobre, grafito, litio o manganeso no habrá tecnología eléctrica, al menos hasta que haya alternativas viables.

Un mineral que alcanza máximos históricos
El precio del cobalto alcanza ahora mismo los 91.000 dólares la tonelada métrica. Solo en marzo de este año se ha pagado aún más caro, alcanzando los 94.800 dólares. Los fabricantes de coches, de ordenadores y los de teléfonos móviles encabezan las principales industrias consumidoras de este valioso metal.

Metalradar

Gráfico anual que muestra la evolución del precio del cobalto por tonelada métrica en los último 365 días. El 21 de marzo de 2018 alcanzó su máximo histórico. Fuente: MetalRadar.
¿Por qué es tan preciado? El cobalto es uno de los principales materiales para la producción de baterías de automóviles junto con el litio. En aleación con otros metales, cuenta con propiedades que hacen que las baterías sean más duraderas y asequibles.

Desde que en 2010 se introdujera la cotización del cobalto en la Bolsa de Metales de Londres, su precio se ha disparado más de 270 %. Según S & P Global Market Intelligence, la producción de cobalto aumentará a 219.000 toneladas en 2022 de las 122.000 toneladas del año pasado.

¿Y quienes dominan el mercado? Glencore, que produjo 28.000 toneladas en 2016; Huayou Cobalt de China; la minera estadounidense Freeport-McMoran y Eurasian Resources Group.

De hecho, hace unas semanas, Glencore acordó vender alrededor de un tercio de su producción de cobalto en los próximos tres años al reciclador chino de baterías GEM.

El principal productor de cobalto en el mundo es la RDC, un país cuyo presidente se ha negado a abandonar el poder aún bajo las peticiones del Consejo de Seguridad de la ONU, que le ha pedido que celebre elecciones.

Mientras que la producción mundial se concentra principalmente en la RDC, inestable y devastada por la guerra, el refinamiento global se concentra principalmente en el mayor rival de los Estados Unidos, China. La exportación de cobalto del Congo a China comprende el 40 % del comercio mundial de este material.


El plan B de los fabricantes



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Flujo comercial que sigue el cobalto alrededor del mundo. Fuente: Amnistía Internacional.

Esta fiebre del cobalto está haciendo que fabricantes como Volkswagen o BMW ya estén pensando en alternativas. De hecho, a finales de año, Volkswagen se reunió con grandes productores de cobalto, incluido el gigante minero Glencore, para negociar acuerdos de suministro, sin mucho éxito al parecer.

BMW por su parte ha invertido 200 millones de euros en un centro para fabricar celdas de batería ante la probable escasez de materias primas a las que se enfrenta Alemania. El objetivo es controlar toda la cadena de valor, desde la selección de materiales hasta la subcontratación de celdas de batería.

Tesla, por otro lado, defiende la tecnología de níquel-cobalto-aluminio que requiere menos de un tercio de la cantidad de cobalto, a diferencia de las baterías de níquel-manganeso-cobalto preferidas por la mayoría de los fabricantes de vehículos, que contienen alrededor del 20 % de cobalto. Su principal socio en la producción de baterías es Panasonic, que obtiene su polvo de cátodos de Sumitomo Metal Mining.


Model S Motorpasion

En los últimos años, la empresa de Elon Musk ha estado reduciendo significativamente la cantidad de este mineral. Según Benchmarck Mineral Intelligence, durante la era del Roadster y del Model S (2009-2012), la cantidad de cobalto por vehículo era de 11 kg.

Ya desde 2016 hasta la actualidad, esa cantidad se ha visto reducida a 7 kg por vehículo con el nuevo Model S y en el Model X, y para el Model 3 el cobalto se ha reducido a 4,5 kg.

La japonesa Panasonic dijo que estaba al tanto de los problemas en la RDC y que buscaba obtener material en otros lugares, así como reducir su dependencia del cobalto.

Otra diferencia significativa entre Tesla y otros fabricantes de automóviles ha sido el uso de motores de inducción en sus modelos Roadster y Model S, que a diferencia de los motores de tracción con imán permanente no tiene elementos de tierras raras, unos minerales muy cotizados y cuya producción monopoliza China.


La búsqueda de cobalto en Australia y Canadá ante la inestabilidad centroafricana

Al menos media docena de desarrolladores de minas de Australia y Canadá están actualmente en conversaciones sobre potenciales acuerdos de suministro con baterías y fabricantes de automóviles para la producción en algún momento más allá de finales de 2019-2021, según Reuters.


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Y es que sus recursos representan una solución a la inestabilidad política que reina en la RDC. De hecho, cualquiera que tenga suministro de este material fuera de África, tiene asegurado como mínimo el interés de muchos inversores y prospectores.

La explotación en Australia y Canadá será pequeña de momento, produciendo alrededor de 1.000 a 5.000 toneladas respectivamente, en un mercado global que se espera que se incremente a unas 157.000 toneladas para el 2023.

De hecho, la fiebre por este material ha devuelto a la vida a un pueblo canadiense llamado Cobalt, en Ontario. En octubre de 2017 Bloomberg se hacía eco de la historia de este lugar de 1.100 habitantes calificado como 'pueblo fantasma', que ha vuelto a renacer gracias a sus yacimientos.

Ante un escenario así, cada vez resuena con más fuerza la alternativa de las baterías en estado sólido: autonomía, carga rápida, seguridad y bajo coste. Otra posible solución son las baterías de sodio, que pueden ofrecer un almacenamiento mucho más rentable que el litio, otro material polémico y abaratar costes de producción en un 80 %.


Especulación, trabajo infantil... la parte más oscura del cobalto

Hasta hace tres años, se producía en el mundo más cantidad de cobalto de la que se consumía, pero con el auge del coche eléctrico y de la cada vez más competitiva industria de los teléfonos móviles y otros dispositivos, ha llegado ha disparar su precio y su interés por los inversores.


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En 2014, aproximadamente 40.000 niños trabajaron en minas en el sur de la RDC, muchos de ellos extrayendo cobalto y bajo el mando de los señores de la guerra, según UNICEF.
El cobalto tiene la cualidad de potenciar las propiedades de otros metales como el litio, el componente más usado en las baterías, y según datos de la BBC, los fabricantes de baterías acaparan cada año el 45 % de la producción global de este mineral.

Según operadores financieros de Londres, media docena de fondos de inversión han comprado en los últimos meses 6.000 toneladas de cobalto valoradas en 280 millones de dólares (sí, para especular). Además, el gobierno chino ha comprado en los últimos dos años 5.000 toneladas de este metal; el 43 % del cobalto refinado de produce en China.


Statista

¿Problema? Se trata de un mercado muy especializado y encontrar nuevos clientes es complicado, pero sin duda lo más preocupante es la realidad de la esclavitud infantil que esconde la obtención de esta materia prima.

Los mayores depósitos mundiales conocidos se encuentran en el llamado cinturón cuprífero centroafricano: República del Congo, Zambia, Zimbabue y Uganda, países mal llamados del 'Tercer Mundo', pues sus territorios son ricos en materias primas. Es el 'Primer Mundo' el que los ha empobrecido y mira desde la comodidad cómo se sumen en guerras civiles eternas para hacerse con el control de las minas y recursos que Occidente expoliará, a veces ajeno a la ausencia de derechos humanos y a la desigualdad.


baterías bmw i3 coche eléctrico

En 2016, un informe de Amnistía Internacional sacó a la luz el precio que pagan los trabajadores en la RDC: adultos y niños que arriesgan sus vidas al extraer de peligrosas minas el material.

El informe documenta cómo los comerciantes compran cobalto en áreas donde abunda el trabajo infantil y lo venden a Congo Dongfang Mining, una subsidiaria del gigante mineral chino Zhejiang Huayou Cobalt Ltd.

En declaraciones a la ONG, los niños admitieron que trabajaban hasta 12 horas al día en las minas, llevando cargas pesadas para ganar entre uno y dos dólares por día. En 2014, aproximadamente 40.000 niños trabajaron en minas en el sur de la RDC, muchos de ellos extrayendo cobalto y bajo el mando de los señores de la guerra, según UNICEF.

El principal problema es que no existe una regulación del mercado global de cobalto; no se rige por las normas vigentes sobre 'minerales de conflicto' en los Estados Unidos, como son el oro, el coltán/tántalo, el estaño y el tungsteno extraídos en la RDC.



Las grandes empresas alegan que rastrear el origen de los minerales que usan es poco menos que misión imposible por la complejidad de la cadena de suministro, pero que siguen una política de tolerancia cero hacia el trabajo infantil.

Entre los fabricantes de vehículos eléctricos, Amnistía descubrió que, aunque Tesla y BMW habían tomado medidas "moderadas", General Motors, Volkswagen, Fiat, Chrysler y Daimler solo habían tomado medidas "mínimas" y Renault no había tomado ninguna medida.

Dicho esto, Tesla se salvó: "la compañía [Tesla] no figura en el informe porque su principal proveedor de células de batería, Panasonic, obtiene su cobalto de Filipinas y no del Congo".

Quizá la responsabilidad de elegir lo que compramos y conocer su origen sea nuestra y solo nuestra.

lunes, 28 de mayo de 2018

Calientan agua a 100.000 °C en menos de un picosegundo

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Cambiar la temperatura del agua de 0 °C a 100.000 °C en 0,000.000.000.000.075 segundos. Eso es lo que ha logrado el equipo dirigido por el físico Carl Caleman, investigador del Centro para la Ciencia del Láser de Electrones Libres (CFEL, por sus siglas en inglés) y la Universidad de Upsala (Suecia). 

Lo han conseguido mediante un potente láser de rayos X que al calentar el agua a semejante velocidad (menos de la décima parte de un picosegundo, medida que equivale a una millonésima de millonésima de segundo) la pasa del estado líquido a un estado exótico que puede permitir a los investigadores desentrañar alguno de los secretos ocultos de este elemento esencial para la vida en la Tierra.

Algo más que hervir

Los científicos emplearon el láser de electrones libres Linac Coherent Light Source (LCLS) del SLAC Nacional Accelerator Laboratoy del Departamento de Energía de Estados Unidos. Con este dispositivo, dispararon ráfagas de láser extremadamente intensas y cortas a chorros de agua que se calentaron a una velocidad increíble.

El calentamiento del agua se produce por el movimiento de las moléculas. A más calor, más movimiento. El incremento de temperatura puede conseguirse transfiriendo el calor o moviendo directamente las moléculas adelante y atrás con la ayuda de las microondas. En el caso de este experimento, las cosas son diferentes. Así lo explica Caleman, que ha publicado el trabajo en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS): "Cuando calientas agua, sus moléculas se agitan con más y más fuerza. Nuestro método es muy diferente. Los rayos X capturan los electrones de las moléculas de agua y alteran así el equilibrio de cargas eléctricas. De repente, los átomos experimentan una fuerza repulsiva y comienzan a moverse violentamente". 

agua

Así, en 0,000.000.000.000.075 segundos, el agua pasa por una fase de transición de líquido a plasma (un estado en el que se les han robado los electrones a los átomos), que convierte al agua en una especie de gas cargado eléctricamente.

Pero aunque el agua pase de líquido a plasma, aún mantiene la densidad de un líquido, ya que el tiempo transcurrido es tan poco que a los átomos no les ha dado tiempo a moverse lo suficiente. Lo que queda en ese brevísimo lapso temporal es un estado exótico de la materia que no puede darse de forma natural en la Tierra. Según uno de los autores del trabajo (Olof Jönsson, de la Universidad de Upsala), “tiene características similares a algunos plasmas del Sol y de Júpiter, pero con menor densidad. Y es más caliente que el núcleo terrestre”.

¿Para qué sirve este experimento?

Aunque nos sorprenda, los científicos saben que el agua tiene características anómalas para un líquido, relacionadas con su densidad y su conductividad termal, entre otras cosas. Como dice Jönsson, “es un líquido extraño. Si no fuera por sus peculiaridades, no habría vida en la Tierra”. Conocerla más a fondo puede aportar información esencial sobre la bioquímica que nos permite existir.

Además, el trabajo posee una vertiente práctica: ayudará a afinar la capacidad de los rayos X para el estudio de estructuras atómicas, un objetivo con el que vienen usándose a menudo desde hace años.

Mitos sobre el cerebro humano

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El cerebro es el órgano más complejo del cuerpo humano. Nuestro cerebro determina cómo experimentamos el mundo que nos rodea. Este fantástico e imprescindible órgano pesa alrededor de 1.400 gramos y contiene alrededor de 100.00 millones de neuronas, las células que transportan información.

Al igual que cualquier otro órgano, el cerebro se ve afectado por nuestro estilo de vida, nuestra dieta y la cantidad de ejercicio que hacemos habitualmente. 

Para mejorar la salud y la función del cerebro, deberíamos seguir una dieta equilibrada y no olvidarnos de tomar nueces y almendras frecuentemente (pues los frutos secos son ricos en ácidos grasos omega y antioxidantes, beneficiosos para la salud del cerebro).

Comer bien mejora la salud general y el bienestar. También reduce el riesgo de desarrollar problemas de salud que pueden conducir a la demencia, que incluyen la enfermedad cardiovascular o la diabetes tipo 2. 

Afortunadamente, hay ciertos alimentos que promueven la salud del cerebro, como las frutas y verduras de piel oscura. Algunos alimentos son ricos en vitamina E, como la espinaca, el brócoli y los arándanos. Otros son ricos en beta caroteno, incluidos los pimientos rojos y las batatas. La vitamina E y el beta caroteno promueven la salud del cerebro; los pescados, como el salmón, la caballa y el atún, son ricos en ácidos grasos omega-3, que pueden apoyar la función cognitiva.

Hacer ejercicio es crucial para la salud de nuestro cerebro, pues el ejercicio regular también reduce el riesgo de problemas de salud que pueden conducir a la demencia.

No debemos olvidarnos de mantener nuestro cerebro activo. Cuanto más usamos el cerebro, mejor se vuelven las funciones mentales. Por esta razón, los ejercicios de entrenamiento cerebral son una buena forma de mantener la salud general del cerebro.

Por desgracia, están bastantes extendidas una serie de creencias relacionadas con nuestro órgano pensante. Suele pasar que cuando alguien escucha un rumor sobre cómo funciona el cerebro, lo difunde, independientemente de si es verdad o no.

Hay muchos mitos sobre nuestro cerebro y sobre su funcionamiento, así que hoy vamos a hablar de los mitos más comunes y descubriremos si hay algo de verdad en ellos. ¿Solo usamos el 10% de nuestro cerebro? ¿Cuántas veces habrías oído esta frase? Empezamos por el mito más extendido.

¿Usamos el 10% del cerebro?

¿Usamos el 10% del cerebro?

FALSO. El mito de que usamos solo el 10% de nuestro cerebro es mera leyenda urbana que se vio amplificada por la trama de la película Sin límites de 2011 (protagonizada por Bradley Cooper), que gira en torno a una 'droga maravillosa' que dota al protagonista de una memoria prodigiosa y poderes analíticos increíbles. Posteriormente la película Lucy de 2014, generaría similar comparación. No tenemos un interruptor para activar nuevas neuronas. Usamos todo el cerebro todo el tiempo, pues el cerebro funciona como un 'todo'. De hecho, en términos de evolución, sería una bastante nefasto haber empleado tanto tiempo y energía en el crecimiento de un cerebro tan grande para no usar la mayor parte. Lo siento, pero usas todo tu cerebro.

¿Personas distintas según el hemisferio que domine en el cerebro?

¿Personas distintas según el hemisferio que domine en el cerebro?

FALSO. Muchos creen las personas en las que domina el hemisferio derecho son más creativas y las del izquierdo más lógicas. Sin embargo, los estudios sugieren que esto es un mito: no estamos supeditados por un hemisferio cerebral u otro. Una persona sana usa constantemente ambos hemisferios. Lo que sí cierto es que los hemisferios tienen diferentes tareas. 

Un estudio de 2013 de la Universidad de Utah (EE. UU.) examinó los cerebros de más de 1.000 personas y descubrieron que no había una diferencia significativa entre las personas en términos de su dominio del cerebro. Esencialmente, al observar las imágenes por resonancia magnética de la actividad cerebral, ambos lados del cerebro eran más o menos iguales en sus redes neuronales y conectividad. El mito del "hemisferio derecho o izquierdo" podría haber surgido del trabajo de Roger Sperry, quien ganó un Premio Nobel por su investigación en pacientes con epilepsia.

¿El alcohol mata las neuronas?

¿El alcohol mata las neuronas?

FALSO. Obviamente el alcoholismo a largo plazo puede causar una serie de problemas de salud, incluido daño cerebral. Sin embargo, no es tan simple como decir que beber alcohol mata las neuronas. Esto, estrictamente, es un mito. No las destruye pero sí las daña. Las razones son complicadas. Por ejemplo, si una mujer bebe demasiado alcohol durante el embarazo, puede afectar el desarrollo cerebral del feto e incluso causar el síndrome de alcoholismo fetal. Los cerebros de bebés con esta afección pueden ser más pequeños y poseer menos neuronas, lo que puede conducir a dificultades con el aprendizaje y el comportamiento. Sea como fuere, no olvidemos que beber alcohol es perjudicial para la salud. ¿De dónde proviene este mito? Probablemente surgió a raíz de un estudio de 1990 donde Harper y Krill concluyeron que los alcohólicos tenían menos neuronas.

¿Debes hablar un idioma antes de aprender otro?

¿Debes hablar un idioma antes de aprender otro?

FALSO. Los niños que aprenden inglés al mismo tiempo que aprenden castellano, francés o el idioma que sea, no confunden un idioma con el otro y, por tanto, no se desarrollan más lentamente. Las áreas del cerebro no compiten por los recursos para aprender uno u otro idioma. En realidad, los niños pequeños que aprenden dos idiomas, incluso al mismo tiempo, obtienen un mejor conocimiento generalizado de la estructura del lenguaje como un todo.
¿Los mensajes subliminales nos ayudan a aprender?

¿Los mensajes subliminales nos ayudan a aprender?

FALSO. La investigación sugiere que los mensajes subliminales pueden provocar una respuesta emocional en personas que no saben que han recibido un estímulo emocional pero, ¿pueden los mensajes subliminales ayudar a una persona a aprender cosas nuevas? Un estudio publicado en la revista Nature Communications descubrió que escuchar grabaciones de vocabulario mientras se duerme podría mejorar la capacidad de una persona para recordar las palabras. Este fue solo el caso de personas que ya habían estudiado dicho vocabulario.

Los investigadores concluyeron que escuchar información mientras dormimos no puede ayudarnos a aprender cosas nuevas, pero quizá mejore la recuperación de la información aprendida anteriormente.

¿Se forma un nuevo pliegue en el cerebro cada vez que aprendemos algo?

¿Se forma un nuevo pliegue en el cerebro cada vez que aprendemos algo?

FALSO. El cerebro humano está cubierto por pliegues, comúnmente conocidos como 'arrugas'. Algunas personas creen que se forma un nuevo pliegue o surco cada vez que una persona aprende algo nuevo. Lamentamos comunicar que no es cierto. El cerebro comienza a desarrollar estas 'arruga' antes de nacer y este proceso continúa durante toda la infancia. Lo que sí es cierto es que el cerebro hace nuevas conexiones constantemente y rompe las antiguas, incluso en la edad adulta.

¿Los hombres y las mujeres aprenden de forma diferente?

¿Los hombres y las mujeres aprenden de forma diferente?

FALSO. Ninguna investigación ha demostrado diferencias específicas de género en cómo las redes de neuronas se conectan cuando aprendemos nuevas habilidades. Incluso si eventualmente surgen algunas diferencias de género, es probable que sean pequeñas y estén basadas en promedios; en otras palabras, no serán necesariamente relevantes para ningún individuo en particular.

En última instancia, no sabemos lo suficiente sobre el cerebro para sacar conclusiones significativas sobre cómo aprenden hombres y mujeres.

¿Un estilo de aprendizaje?

¿Un estilo de aprendizaje?

A muchos se les enseñó que tenían un "estilo de aprendizaje" en la escuela, esto es, la idea de que algunas personas sean mejores que otras mejores para retener información de forma oral, visual o auditiva. FALSO. En realidad, hay muy poca evidencia científica de que existan estilos de aprendizaje. Un estudio reciente de la Escuela de Medicina de la Universidad de Indiana (EE. UU.) dio el clavo en este sentido, pues las investigadoras Polly Husmann y Valerie O'Loughlin encontraron que los estudiantes que modificaron su estilo de aprendizaje no mejoraron sus notas. 'Esta investigación proporciona pruebas adicionales de que la sabiduría convencional sobre los estilos de aprendizaje debe ser rechazada por los educadores y estudiantes por igual', concluyen las autoras.

¿Solo tenemos 5 sentidos?

¿Solo tenemos 5 sentidos?

FALSO. Desde que somos muy pequeños se nos enseña en la escuela acerca de los cinco sentidos: vista, oído, gusto, olfato y tacto. Pero, la realidad, es algo más complicada que eso, y tenemos algunos más. Algunos neurocientíficos enumeran hasta 21 formas ligeramente diferentes de detectar cosas. Por ejemplo, el tacto es en realidad una amalgama de algunos sentidos diferentes. Tenemos la percepción de la presión, del calor y del dolor, llamada nocicepción. La propiocepción (otro ejemplo), es la capacidad de nuestro cuerpo de ubicar la posición de las articulaciones en todo momento.

¿El cerebro no se repara?

¿El cerebro no se repara?

El cerebro es el órgano que controla todo en tu cuerpo, de ahí que dañarlo sea un gran problema. Los investigadores -en el pasado- solían creer que teníamos un número finito de neuronas y que no crecían más. Muy al contrario, ahora sabemos que el cerebro es relativamente "plástico" y puede generar nuevas células. También puede repararse a sí mismo o contar con otras partes del cerebro para ayudar con diferentes funciones si el daño es irreparable.

Sabemos lo que nos hace felices o tristes

Sabemos lo que nos hace felices o tristes

FALSO. Probablemente todos tengamos una buena idea de lo que disfrutamos y lo que no. Pero la verdad es que no tenemos control sobre qué escenarios y experiencias nos hacen felices o tristes en el momento. La investigación ha demostrado que sobreestimamos lo felices que nos harán las actividades sociales y de ocio. Y también lo duras que se nos harán las mañanas de los lunes tras el fin de semana. Si alguien cercano a nosotros muere, no podemos predecir el dolor y la desesperación que siente, pero tampoco tiende a durar tanto como suele imaginarse uno. Como resultado, nuestros cerebros son más resistentes de lo que pensamos.

Escuchar a Mozart te hace más inteligente

Escuchar a Mozart te hace más inteligente

FALSO. (Qué más quisiéramos). Un estudio realizado en la década de 1950 descubrió que si los estudiantes de la Universidad de California en Irvine (EE. UU.) escuchaban 10 minutos de una sonata de Mozart antes de llevar a cabo una prueba de cociente intelectual, mejoraban sus puntajes en 8 puntos. Es lo que se conocía como el "efecto Mozart". Sin embargo, el estudio fue ampliamente considerado como controvertido. El hecho, es que ningún otro científico ha podido replicar los resultados.

Estar en coma es como estar dormido

Estar en coma es como estar dormido

FALSO. En las películas, los comas parecen inofensivos: un paciente bien cuidado se acuesta en la cama durante unos meses y se despierta bien, sin problemas en las articulaciones y aparentemente indemne tras esta terrible experiencia. Pero esto solo pasa en la ficción. En la vida real, aquellos que salen de un coma a menudo sufren discapacidades y necesitan rehabilitación. Un equipo de científicos del Centro Nacional Francés de Investigación Científica, en 2012, descubrió gracias a los escáneres cerebrales que las regiones del cerebro de alto tráfico se presentan misteriosamente oscuras en los pacientes en coma (mientras que otras áreas se iluminan inexplicablemente). Cuanto más dure un coma, más graves serán las lesiones al despertar.

El cerebro es gris

El cerebro es gris

FALSO. Suelen presentarnos el cerebro completamente gris, pero también tiene otros colores. Tiene materia de color blanco, con fibras nerviosas que la conectan a la materia gris; también sangre que, lógicamente le dan un color rojizo, y la llamada “substantia nigra” o sustancia negra que contiene neuromelanina, que otorga pigmentos a la piel o el cabello. Así pues el cerebro presenta un abanico más nutrido de colores de lo que nos pensamos.

¿Cuánta energía usa el cerebro?

¿Cuánta energía usa el cerebro?

Es posible que hayas leído u oído todo tipo de cosas acerca de cuánta energía utiliza el cerebro. Para despejar dudas, te comentaremos que el cerebro representa alrededor del 2% del peso de una persona, pero usa el 20% de su oxígeno y calorías, de ahí que sea tan relevante la alimentación que sigamos cada día.

¿Qué porcentaje de agua tiene el cerebro?

¿Qué porcentaje de agua tiene el cerebro?

Este dato fue establecido por primera vez en 1945, cuando los científicos estimaron que el cerebro tiene alrededor del 73% (el cuerpo humano en general está compuesto en un 60% por agua). Con este porcentaje tan alto, mantener el cerebro hidratado es importante. Estar deshidratado puede afectar nuestra capacidad para realizar tareas que involucran la atención, la memoria y las habilidades motoras.

El colesterol es malo para el cerebro

El colesterol es malo para el cerebro

En este caso debemos decir que es FALSO. A pesar de que el colesterol es un tipo de grasa solemos considerar perjudicial para la salud y que es cierto el colesterol alto es malo para el corazón, sin embargo, muchas personas no saben que el colesterol juega un papel importante en el cerebro del ser humano. Y es que sin colesterol, las células del cerebro no sobrevivirían. Alrededor del 25% del colesterol del cuerpo está contenido en las células del cerebro. Así las cosas, el cerebro produce su propio colesterol y, dentro de él resulta esencial para mantener las neuronas vivas y sanas.

sábado, 26 de mayo de 2018

Todo lo que pasa en Internet en 60 segundos

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60 segundos pueden saber a mucho o a poco en función de las circunstancias. Parece mucho cuando, por ejemplo, tu equipo va por delante en el marcador en un partido de baloncesto. Parece poco, sin embargo, cuando tu equipo es el que va por detrás. Un minuto puede parecer una eternidad cuando es el que falta para que se abran las puertas de tu concierto favorito. Pero se pasa volando cuando suena la última canción de ese mismo concierto. Cualquier concepción del minuto que tengas, sin embargo, palidece cuando descubres todas las cosas que pasan en Internet en apenas 60 segundos.

Lori Lewis y Chadd Callahan, de la empresa Cumulus Media, han elaborado un infográfico en el que se recoge toda la actividad que tiene lugar en Internet a lo largo de un minuto. Y por Internet nos referimos, básicamente, a aquellas páginas, canales, redes sociales o servicios de mensajería instantánea que más presencia tienen en nuestro día a día.


En el minuto que has estado leyendo hasta llegar a este punto se han consumido 266 mil horas de Netflix, se han enviado 38 millones de mensajes a través de WhatsApp, se han escrito 481 mil tweets y 973 mil personas se han conectado a Facebook. Además, se han descartado o aceptado 1,1 millones personas en Tinder, se han consumido 4,3 millones de vídeos de YouTube y, aunque parezca mentira, se han mandado 18 millones de mensajes de texto.

Y como también hay espacio para el dinero, en ese otro minuto que has perdido mirando la infografía se han hecho 67 pedidos de voz mediante el asistente Amazon Echo, se han descargado 375 mil aplicaciones entre Google Play y App Store y, atentos, se han gastado 862 mil dólares en comprar online.

Para hacernos una idea de las dimensiones de esas cifras, por si a alguien todavía no le ha quedado claro, sólo hace falta convertirlas a periodos de tiempo más largos, como una hora o un día. En el caso de WhatsApp, se mandan 54.720 millones de mensajes en un día, mientras que en Netflix se consumen 15,9 millones de horas cada hora.


Precisamente Netflix es una de las empresas aquí representadas que más ha crecido respecto al año anterior, cuando el consumo por hora era cuatro veces menos. En general, todas las marcas representadas pueden presumir de haber crecido en uso respecto al año anterior.

Curiosamente, ninguno de los principales servicios que aparecen en el infográfico existían hace 15 años. Tinder no ha cumplido los seis años, Twitter tiene 12 años, el Netflix que ahora conocemos lleva una década en marcha y Twitch llegará a los 7 años de vida en poco más de una semana. Ni Facebook, que lleva 14 años en marcha; ni YouTube, que lleva 13 años; ni siquiera Google, que en septiembre alcanzará las dos décadas, habían llegado a Internet en 1998. Ahora, las cifras que mueven son tan enormes que sólo se pueden medir en segundos...

jueves, 24 de mayo de 2018

LA DEPRESIÓN ACELERA EL ENVEJECIMIENTO CEREBRAL

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En apenas una década, entre 2005 y 2015, la cantidad de personas que viven con depresión aumentó un 20% según datos de la Organización Mundial de la Salud. Actualmente suman más de 300 millones de personas.

Un equipo de psicólogos de la Universidad de Sussex, liderado por Darya Gaysina, han encontrado un vínculo entre la depresión y un incremento en la velocidad de envejecimiento cerebral. Se trata del primer estudio que proporciona evidencia del efecto de la depresión en la disminución de la función cognitiva general.

Para el estudio, publicado en la revista Psychological Medicine, los investigadores realizaron una revisión sistemática de 34 estudios longitudinales ( con un total de más de 71.000 participantes), centrados en el vínculo entre la depresión o la ansiedad y la disminución de la función cognitiva a lo largo del tiempo.

Es importante destacar que cualquier estudio en el que los participantes hubieran sido diagnosticados con demencia al inicio del estudio se excluyeron del análisis. Esto se hizo con el fin de evaluar más ampliamente el impacto de la depresión sobre el envejecimiento cognitivo en la población general. Los resultados mostraron que las personas con depresión experimentaron un mayor declive en el estado cognitivo que quienes no la habían sufrido. Debido a que existe un período de varias décadas antes de que se pueda diagnosticar la demencia, los hallazgos son importantes para realizar intervenciones tempranas, ya que actualmente no hay cura para la enfermedad.

“Este estudio – señala Gaysina en un comunicado – es de gran importancia: nuestras poblaciones están envejeciendo a un ritmo acelerado y se espera que la cantidad de personas que viven con una disminución de sus capacidades cognitivas y/o con demencia, aumente sustancialmente en los próximos treinta años. Nuestros hallazgos deberían darle a los gobiernos más razones para tomarse en serio los problemas de salud mental. Necesitamos proteger el bienestar mental de nuestros adultos mayores y brindar servicios de apoyo a quienes sufren de depresión y ansiedad”.

España abraza a los robots en las empresas

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Las empresas españolas están adoptando ya sistemas de inteligencia artificial (IA) y robótica en la mejora de sus procesos, aunque no masivamente, sino en forma de proyectos piloto y aplicaciones acotadas a un número específico y limitado de procesos, como recoge el informe de «CEO Outlook» de 2018, elaborado por KPMG.

La red global de firmas de servicios profesionales ha realizado una encuesta a 1.300 consejeros delegados de las principales compañías del mundo, incluidas 50 españolas. Respecto a la adopción de sistemas robóticos y de IA, un 2% de los CEO españoles consultados asegura haber implementado ya estas tecnologías en algunos procesos; otro 52% lo está probando en forma de proyectos-piloto en un pequeño número de procesos, y otro 46% ha iniciado una implementación limitada en algunos procesos.

A la hora de señalar los principales beneficios que esperan de estos sistemas en los próximos tres años, los CEO españoles apuntan, en primer lugar, la mejora de la experiencia de cliente, seguido de una mejor gestión del riesgo y un mejor gobierno del dato. Pese al uso incipiente de las tecnologías robóticas y cognitivas, los directores generales españoles y globales son optimistas sobre el impacto que éstas pueden tener sobre el empleo. Frente a quienes temen una fuerte destrucción de puestos de trabajo por los robos, el 68 por ciento de los CEO españoles (62% globales) cree que estas tecnologías crearán más empleo del que destruyan en un horizonte de tres años.

El socio y responsable de Management Consulting y de Energía y Recursos Naturales de KPMG en España, Alberto Martín Rivals, ha estado este miércoles presente en el congreso internacional Digital Business (DES), donde ha expuesto que la mejora de las expectativas de clientes es una de las principales razones que están impulsando la adopción de tecnologías disruptivas por parte de las empresas.

«La transformación digital va mucho más allá de la simple adopción de nuevas tecnologías: éstas deben ir acompañadas de un cambio profundo en los modelos de negocio y en la cultura de la compañía para lograr un retorno tangible de la inversión necesaria», ha señalado Martín Rivals. El directivo de KPMG ha debatido con el presidente de Viesgo, Miguel Antoñanzas, sobre el «enorme» proceso de transformación que está llevando a cabo la compañía eléctrica.

El sector eléctrico es el que más destaca la transformación digital entre sus prioridades estratégicas, según los datos recogidos en el Informe Perspectivas España 2017, elaborado por KPMG en colaboración con la COE. El sector está robotizando procesos y aplicando técnicas de analítica avanzada para predecir el consumo energético además de mejorar la experiencia de clientes. Los bancos son otro sector que está innovando de forma significativa, más aún con la llegada de nuevos y ágiles competidores, como son las Fintech y las Insurtech.

El DES, que celebra este año su tercera edición, convertirá Madrid en el epicentro de la Transformación Digital entre los días 22 y 24 de mayo para debatir el futuro de las empresas ante un entorno disruptivo. Uno de los platos fuertes del evento será la ciberseguridad, que se abordará tanto desde el punto de vista regulatorio, con la coincidencia de que el 25 de mayo entra en vigor el nuevo Reglamento Europeo de Protección de Datos (RGPD).

miércoles, 23 de mayo de 2018

«Timeless», la aplicación que permite recordar a los enfermos de alzhéimer

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La tecnología y sus avances están encontrando un filón en el sector sanitario. Cada vez se lanzan más aplicaciones que llegan para hacer más fácil la vida de los enfermos y el trabajo de los médicos. Además, la democratización del conocimiento ha provocado que no sean solo ingenieros y científicos quien aporten su granito de arena. De esta forma es posible que gente anónima y desde su propia casa diseñe herramientas para conseguir mejorar la calidad de vida de muchos.

Es el caso de Emma Yang, una joven desarrolladora de tan solo 14 años que ha ideado la aplicación «Timeless», destinada a ayudar a enfermos de alzhéimer. Consciente de lo que supone esta patología no solo para el que la padece, sino también para su familia y amigos, Yang ha utilizado sistemas de reconocimiento facial e inteligencia artificial para desarrollar su idea.

Lo más novedoso de esta herramienta es que gracias a estas dos tecnologías crea una base de datos de imágenes con información de cada una de las personas que se reflejan (como sus datos personales y el parentesco o relación que le une con el enfermo). Así, sus allegados pueden enviar fotografías actualizadas que registra la aplicación y actualizar su perfil para que lo vea el paciente. Aún no integra una función que, apuntando directamente con la cámara del teléfono reconozca a la persona, pero los usuarios pueden hacer fotos en el momento y la propia herramienta buscará entre sus archivos el perfil correcto para indicarle quién es.

Además, «Timeless» incorpora otras funciones como recordatorios de sus actividade habituales o le avisará en caso de que trate de telefonear a una persona de forma reiterada porque ha olvidado que lo hizo anteriormente. Así, en la pantalla del móvil aparecerá el mensaje «¿Estás seguro de que quieres llamar? Acabas de hacerlo hace menos de cinco minutos». Por otro lado, el enfermo tendrá un apartado de fácil acceso en el que podrá consultar su información personal, como nombre completo, dirección o número de teléfono. Para su diseño, Yang ha contado con una asesora especializada en alzhéimer, así como una empresa dedicada a la tecnología de reconocimiento facial.

La herramienta está aún en fase de desarrollo, pero su joven creadora espera poder lanzarla al mercado pronto. El siguiente paso es recaudar dinero a través de una campaña de «crowdfunding» con la que intentará recopilar los 50.000 dólares necesarios para convertir «Timeless» en una aplicación piloto y probarla con enfermos reales en centros especializados. «Vi muchas cosas sobre cómo la inteligencia y el reconocimiento facial estaban evolucionando y se aplicaban en más y más áreas, especialmente en el cuidado de la salud», asegura Yang en el portal Fast Company.

Logran, por primera vez, transferir la memoria de un ser vivo a otro

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Un equipo de investigadores norteamericanos ha logrado, por primera vez, transferir la memoria de un ser viviente a otro. El trabajo arroja luz sobre una de las cuestiones más intrigantes de la biología: ¿Cómo se almacenan los recuerdos?

En un artículo publicado hace apenas unos días en la revista eNeuro, un equipo dirigido por David Glanzman, de la Universidad de California, explica cómo ha conseguido llevar a cabo este intrigante experimento, para el que se utilizaron caracoles marinos de la especie Aplysia californica.

Lo primero que hicieron los investigadores fue «entrenar» a varios de estos moluscos para que exhibieran un reflejo defensivo cuando sus colas eran estimuladas por una suave corriente eléctrica. Un segundo grupo de caracoles, no entrenados, no mostraba ese reflejo.

Más tarde, y una vez firmemente establecido el reflejo defensivo, los caracoles «entrenados» fueron sacrificados para extirparles los ganglios abdominales. Acto seguido, los científicos extrajeron el ARN de las muestras y las inyectaron en los caracoles no entrenados y que, por tanto, no exhibían la misma reacción ante la corriente eléctrica.

El resultado fue que los caracoles que recibieron el nuevo ARN mostraron los mismos actos reflejos como respuesta a la estimulación eléctrica, y ello a pesar de no haber recibido ningún entrenamiento.

Tras la pista del engrama
Estos resultados son importantes porque proporcionan pistas sobre la naturaleza de lo que se conoce como el «engrama», una palabra que funciona de forma parecida al término «materia oscura», ya que denota algo que se sabe que existe pero de lo que poco o nada se conoce.

Engrama, en efecto, es la palabra que los científicos utilizan para referirse a la estructura cerebral que almacena físicamente la memoria a largo plazo, una especie de «disco duro» capaz de almacenar datos (como los de las computadoras), pero que hasta la fecha nadie ha conseguido localizar de forma concluyente.

La teoría más aceptada por los neurocientíficos es que la memoria a largo plazo está codificada en las sinapsis, las interfaces funcionales a través de las que las neuronas intercambian señales eléctricas o químicas.

El experimento de Glanzman y sus colegas, sin embargo, apunta a una posibilidad muy diferente. La memoria, en realidad, se almacena en el interior de los cuerpos celulares de las propias neuronas. Lo cual plantea la posibilidad de que el ARN tenga un papel importante en la formación de la memoria, una idea ya apuntada en otros estudios y que los nuevos experimentos con caracoles parecen respaldar.

En su artículo, Glanzman y su equipo afirman que sus resultados suscitan muchas nuevas preguntas sobre la forma en que la memoria se almacena y sobre la auténtica naturaleza del engrama. Pero dejan claro que la forma de almacenamiento no tiene que ver con las sinapsis, como se pensaba hasta ahora.

¿Por qué el ser humano tiene un cerebro tan grande?

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El cerebro es el rey del cuerpo humano, un órgano caro, que consume mucho. Durante los primeros años, el crecimiento del cuerpo se ralentiza para concentrar toda su energía en alimentarlo. Ese es el motivo por el que, a diferencia de otros mamíferos, las crías humanas permanecen tan indefensas durante tanto tiempo. Mientras que un ternerillo se pone en pie y da sus primeros pasos prácticamente después del nacimiento, a un niño esa hazaña le cuesta más o menos un año, y faltará aún mucho para que pueda sobrevivir sin la ayuda de sus padres.

El cerebro humano deja de crecer a la edad de diez años, mucho antes de que su cuerpo alcance la madurez física. Esta estrategia vital no se repite en otros simios (aunque sí se ha comprobado en los neandertales, una especie humana extinta) y resulta desconcertante porque nos hace más pequeños, más vulnerables y menos productivos durante más tiempo. Pero, ¿qué fue entonces lo que impulsó nuestro cerebro inusualmente grande? Existen varias teorías al respecto, entre ellas la hipótesis social, que sugiere que el cerebro evolucionó a un mayor tamaño para ayudar a manejar nuestras vidas sociales cada vez más complejas, o la hipótesis del tejido costoso, que postula que el consumo de carne permitió que los cerebros evolucionaran a expensas del intestino.

Sin embargo, un problema fundamental con estas teorías es que dependen de datos correlativos y, por lo tanto, no pueden desenredar cuál es la causa y cuál el efecto. La nueva investigación, realizada por investigadores de la Universidad de Saint Andrews (Escocia) y publicada en la revista «Nature», ha utilizado una innovadora perspectiva metodológica para concluir que fueron principalmente los desafíos ambientales, como la búsqueda de alimentos, los que nos convirtieron en los seres inteligentes que somos.

En la configuración computacional de los autores, a medida que el ser humano envejece, hay un cronograma de inversión en el cerebro, el cuerpo y el tejido reproductivo. A medida que los individuos crecen, un aumento en el tamaño del cerebro permite un aumento en las habilidades, y un aumento en el tamaño del cuerpo hace que sea más fácil convertir esa habilidad en energía. El aumento de habilidades también ayuda a una reproducción exitosa. El modelo genera escenarios de historia de vida que están vinculados a predicciones de tamaños de cerebro y cuerpo.

Cuatro desafíos

Los autores exploraron cuatro tipos de desafíos: ecológicos (yo versus naturaleza), cooperativo ecológico (nosotros contra la naturaleza), competitivo entre individuos (yo contra usted) y competitivo entre grupos (nosotros contra ellos). De esta forma, concluyeron que el tamaño del cerebro humano evolucionó en respuesta a varios factores que fueron un 60% ecológicos, un 30% relacionados con la cooperación y un 10% relacionados con la competencia entre grupos.

Curiosamente, la competencia entre individuos resultó relativamente poco importante. Los hallazgos son intrigantes porque sugieren que es más probable que la complejidad social sea una consecuencia más que una causa de nuestro gran tamaño cerebral, y que la naturaleza humana tiene más probabilidades de derivarse de la resolución de problemas ecológicos y la cultura acumulada que de las maniobras sociales. Es decir, que aprender a sobrevivir desarrolló más nuestro cerebro que aprender a solucionar los problemas que nos causan los demás.

martes, 8 de mayo de 2018

¿Por qué se convirtió la Tierra en una enorme «bola de nieve»?

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Un equipo de investigadores de las universidades de Texas en Austin y UT Dallas acaba de presentar una atrevida hipótesis que relaciona el comienzo de la tectónica de placas con la etapa de «bola de nieve» de la Tierra, un periodo de drástico cambio climático que congeló completamente nuestro planeta durante varios millones de años.

Los científicos sabían de antemano que sus ideas generarían una agria polémica. Los geólogos, en efecto, suelen situar el inicio de la tectónica de placas hace unos 3.000 millones de años, mientras que la nueva hipótesis sostiene que ese proceso comenzó en tiempos mucho más recientes, en un periodo conocido como Neoproterozóico, que abarca entre hace 542 y 1.000 millones de años.

«Si nos fijamos e las evidencias que se han conservado -explica Nathaniel Miller, coautor de la investigación- resulta evidente la idea de una tectónica de placas moderna, principalmente neoproterozoica e incluso más joven. Pero la mayoría de la gente cree que eso sucedió mucho antes en la historia de la Tierra».

Para llegar a estas conclusiones, Miller y Robert Stern, profesor en el Departamento de Geociencias de UT Dallas, examinaron un conjunto de datos científicos publicados sobre la actividad geológica durante el Neoproterozoico, la era en que la Tierra se convirtió en una «bola de nieve», y encontraron un vínculo entre la tectónica de placas y un mundo que se estaba enfriando rápidamente. El trabajo se publicó en diciembre del pasado año en la revista «Terra Nova».

La Tierra, planeta único

En todo el Sistema Solar, la Tierra es el único planeta que tiene placas tectónicas, con su corteza y manto superior formados por distintas piezas que se mueven lenta e independientemente, creando y destruyendo continentes, cadenas montañosas y volcanes y produciendo terremotos a medida que esas piezas interaccionan.

De hecho, la tectónica de placas es uno de los procesos más transformadores de cuantos suceden en nuestro planeta, y los geólogos creen que ese proceso ha estado activo durante la mayor parte de los 4.500 millones de historia de nuestro mundo. Sin embargo, según Miller y Stern, existe toda una variedad de rastros y evidencias en el registro geológico que podrían ser consistentes con la idea de que la tectónica de placas no comenzó hasta una época mucho más reciente.

Por ejemplo, todas las formaciones rocosas, piedras preciosas y firmas químicas que se sabe están relacionadas con la tectónica de placas datan del Neoproterozoico. E incluso las simulaciones informáticas indican que la Tierra no se enfrió hasta las temperaturas requeridas para la actividad tectónica hasta ese periodo. Los autores también hacen notar que el intervalo geológico que precede al Neoproterozoico adolece de una falta casi completa de actividad geológica, una característica que le ha valido el apodo de «los aburridos mil millones de años» y que podría indicar que, en esos momentos, toda la Tierra estaba cubierta por una única y continua capa de roca en lugar de por las múltiples placas que se observan en la actualidad.

¿Llevó la geología a un enfriamiento global?

Dado que estas «pistas» de la actividad tectónica se superponen en el tiempo con el fenómeno conocido como «Tierra bola de nieve», los investigadores empezaron a preguntarse si existía algún tipo de relación entre ambas cosas, como por ejemplo que el paso de una Tierra con corteza única a otra con muchas placas hubiera podido desencadenar un drástico periodo de enfriamiento global.

«Esta crisis climática -asegura Stern- podría haber sido ocasionada por toda una serie de acontecimientos, pero sin duda la gran causa fue esta auténtica revolución en el estilo tectónico de la Tierra».

El artículo enumera hasta 22 formas diferentes en que la puesta en marcha de la tectónica de placas podría haber provocado un enfriamiento global tan drástico que el mundo entero, de polo a polo, se vio cubierto por una gruesa capa de hielo. Entre esas causas, destacan el surgimiento de volcanes explosivos, cuyas emisiones de azufre contribuyen al enfriamiento, el cambio de orientación del eje del planeta provocado por la ruptura de la capa rocosa única, o el aumento de meteorización de las rocas, proceso que empuja CO2, un conocido gas de efecto invernadero, a la atmósfera.

En su estudio, los investigadores también consideraron las posibles razones «no tectónicas» para el enfriamiento, muchas de ellas de origen espacial, como el impacto de múltiples asteroides o el colapso de los anillos de hielo que podrían haberse formado alrededor del planeta. Si esas fueran las causas reales de que la Tierra se convirtiera en una bola de nieve, la hipótesis de Stern y Miller se vendría abajo. Pero no existen evidencias que confirmen que fueron esos, y no otros, los desencadenantes de la congelación masiva de nuestro planeta.

Si bien todos los posibles mecanismos de enfriamiento han sido descritos previamente en otros artículos de investigación, Stern asegura que su trabajo (y el de Miller) es el primero en plantear la posibilidad de que cada uno de esos mecanismos esté, en realidad, relacionado con la transición a la tectónica de placas, una idea que él describe como «radical».

«Durante mucho tiempo -afirma Stern- la gente ha estado diciendo que siempre ha habido placas tectónicas... pero creo que eso podría ser producto de la imaginación».

Una hipótesis entre otras

Otros investigadores, por supuesto, no comparten la teoría de Stern y Miller. Como por ejemplo Graham Shields, profesor de Geología del University College, de Londres, quien afirma se necesitan más evidencias antes de poder afirmar que el efecto «bola de nieve» está vinculado al inicio, y no solo a un momento, de la tectónica de placas. «¿Cómo podemos distinguir su hipótesis de inicio tectónico de otras hipótesis -afirma el científico- muchas de las cuales, además, también están relacionadas con la tectónica y el ciclo bien establecido de los supercontinentes?».

Los autores, sin embargo, se defienden de las críticas señalando que su trabajo solo presenta un posible escenario de la historia de la Tierra, y que, efectivamente, se necesita más investigación para probar definitivamente el vínculo entre el comienzo de la tectónica de placas y la Tierra «bola de nieve».

«En nuestro campo -concluye Stern- las revoluciones no ocurren a menudo o fácilmente. Primero siembras ideas, y luego vas y buscas más datos que las apoyen o que las rechacen».

¿CÓMO EVOLUCIONÓ LA VOZ HUMANA?

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Para los científicos, resulta muy difícil determinar cuándo, cómo y por qué comenzó el lenguaje humano. Si bien los fósiles de primates brindan pistas importantes sobre la evolución, es imposible acceder a los sonidos que produjeron, así como al tejido blando involucrado en la creación de esos sonidos.

Pero los chimpancés, uno de nuestros parientes vivos más cercanos, pueden aportar puntos de comparación importantes para inferir los sonidos que nuestros primeros ancestros pudieron haber hecho. En el marco de la 175ª Reunión de la Sociedad Acústica de Estados Unidos, un equipo liderado por Michael Wilson, presentará un estudio en el que se analizan las similitudes entre las comunicaciones vocales de los chimpancés y los humanos.

"Los chimpancés – explica Wilson – realizan una enorme variedad de llamadas: gritos, gruñidos, jadeos y sonidos suaves de juego (también conocidos como risa). Muchas de estas llamadas se combinan entre sí, y puede ser difícil categorizar ejemplos particulares de algunas".

El grupo de Wilson analizó grabaciones nuevas y de archivo, de chimpancés del Parque Nacional Gombe en Tanzania, donde la reconocida primatóloga Jane Goodall, comenzó el primer estudio de campo a largo plazo de estos primates. También utilizaron tecnologías de análisis  del habla modelos de aprendizaje automático (machine learning), para categorizar mejor las llamadas.

Los resultados obtenidos sugieren que las vocalizaciones de los chimpancés se asemejan al lenguaje humano menos de lo que cabría esperar. Por ejemplo, la coautora del estudio, Lisa O'Bryan,comparó las llamadas relacionadas con la comida en Gombe y en un grupo de chimpancés cautivos en Texas.

“La comunicación vocal de los chimpancés no es muy similar a un idioma"– afirma O’Bryan –,  .Esto es sorprendente, dado que los chimpancés son muy similares a nosotros en otros aspectos. Pero parece que los eventos clave en la evolución del lenguaje se produjeron mucho después de la divergencia de los linajes de chimpancés y homínidos. En este caso, el lenguaje probablemente evolucionó debido a circunstancias exclusivamente humanas”.

lunes, 16 de abril de 2018

Un fármaco español, la última esperanza contra la diabetes tipo 1

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Un estudio encabezado por investigadores del Centro Andaluz de Biología Molecular y Medicina Regenerativa (Cabimer) ha identificado una molécula capaz de revertir los síntomas de la diabetes tipo I en ratones de laboratorio. El logro, publicado ayer en «Nature Communications» y cuya primera autora ha sido Nadia Cobo-Vuilleumier, es un primer paso para desarrollar una nueva y prometedora línea de fármacos cuyo objetivo final es curar la enfermedad con una simple pastilla.

«Hemos identificado una puerta y sabemos cuál es la cerradura. El siguiente paso es diseñar posibles llaves», explica Bernat Soria, Exministro de Sanidad y director del departamento de terapia celular de la diabetes mellitus en el que se ha realizado la investigación.

La diabetes tipo 1 es una enfermedad crónica que se caracteriza por la presencia de niveles de azúcar muy altos en sangre (hiperglucemia). La causa está en la muerte de las células beta del páncreas, que son las productoras de la insulina, una molécula cuya función es introducir el azúcar en las células del organismo. La muerte de dichas células ocurre por un proceso de inflamación descontrolado en el que el sistema inmune las ataca por error.

A través de investigaciones con ratones transgénicos y cultivos de células, en los que han participado 31 autores de varios países, los científicos han identificado una proteína presente en la superficie de las células beta, llamada «LRH-1», cuya activación, por parte de una molécula experimental llamada «BL001» y suministrada a través de inyecciones a los ratones, frena la muerte de las células del páncreas. Su gran ventaja es que tiene un efecto doble sobre ellas: activa su regeneración y bloquea su muerte.

«Lo más importante de este estudio es que hemos descubierto que activar LRH-1 con una pequeña molécula favorece un medio anti-inflamatorio y promueve la regeneración de las células beta», detalla Benoit Gauthier, jefe del laboratorio y autor senior del estudio.

LRH-1 era una proteína «huérfana», sin función conocida, hasta que, recientemente, se ha vinculado con la regulación del metabolismo de lípidos. Pero ahora también se sabe que es una diana muy prometedora para la diabetes tipo 1. Por eso, el próximo paso es buscar nuevas moléculas que la activen y que puedan convertirse en un medicamento. «Hay que ser muy prudente. Abrir una nueva puerta es algo que lleva años. Lo positivo es tener una nueva estrategia», dice Soria. «Curar en ratones no es igual que curar en humanos», recuerda.

Por delante hay un largo camino en el que se deberán diseñar moléculas que se puedan suministrar oralmente, que sean seguras, solubles en agua y que no se degraden muy rápido. La financiación será fundamental, especialmente en la investigación clínica. Unos 200.000 españoles aquejados de diabetes tipo 1 podrían beneficiarse de ello. Más adelante, esta vía podría ayudar en la diabetes tipo 2, que en España afecta a casi cuatro millones de personas.

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